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三星投资的这家硅谷公司:从机器人再做无人车

发布时间:2017-09-20 09:34:32  来源:新浪科技    采编:张宏伟  背景:
PerceptIn无人车

PerceptIn无人车

PerceptIn管理层

PerceptIn管理层

  百度已经成为中国自动驾驶与人工智能创业领域的黄埔军校。这两个目前最热前沿科技的创业领域,近年来涌现出一大批来自百度顶级研发精英的身影,创办了数十家炙手可热的创业公司。

  在人工智能及机器人领域,就有百度深度学习研究院常务副院长余凯创办的地平线、前百度首席科学家吴恩达创办的Deeplearning.ai、前百度深度学习研究院杰出科学家吴韧创办的异构智能等等。在无人驾驶领域,则包括了前百度自动驾驶事业部总经理王劲创办的景驰(其CTO是前百度自动驾驶事业部首席科学家韩旭)、前百度无人车首席架构师彭军与同事楼天成创办的Pony.ai等等。

  如今,前百度无人车高级架构师刘少山和Magic Leap视觉系统首席工程师张哲创办的PerceptIn,今天在美国TechCrunch Disrupt大会上正式发布了适用于功能型无人车的自动驾驶智能视觉系统,选择了无人车和机器人的这一细分交集领域作为切入点。

  对PerceptIn董事长刘少山来说,这也是他再次回归无人车领域。去年3月,曾经在微软机器人研发团队共事的刘少山和张哲双双离职,共同创办了机器人创业公司PerceptIn。刘少山没有做无人车,张哲没有做AR,两人转而从事SLAM(同步定位与地图架构)相关产品的研发,用于机器人的感知技术解决方案。不过,刘少山到是在创业之余还写一本广受行业好评的无人驾驶技术书。

  去年9月,新浪科技曾经报道过PerceptIn,当时他们谈得更多的是未来行业的机器人化(Robotization),专注的是SLAM技术的具体应用,包括扫地机器人、智能家居以及AR游戏等等。那么,创业一年半之后,机器人公司PerceptIn为何又进入无人车领域,又为何选择功能性无人车这个细分市场?

  无人车也是机器人

  对于无人车这个概念,刘少山和张哲有着相同的理解。“现在做的(功能型无人车自动驾驶智能视觉系统),我觉得和公司原先的机器人战略是一致的。现在最大的误解是无人驾驶是汽车的衍生品,但我觉得无人驾驶应该是机器人的延伸。无人车可以是运人,也可以运货的,这并没有本质区别。”刘少山表示。

  PerceptIn CEO张哲持有同样的看法,“作为一家机器人解决方案创业公司,我们没有任何理由不密切关注无人车。但和市场竞争对手不太一样的是,我们不会一上来就瞄准L4、L5级的自动驾驶技术,而是先从低速场景和封闭环境下,控制无人车和巡逻机器人这些渐进式产品着手。这些室内外的产品具有很大的市场需求,需要自主避障、自主路线规划,需要感知和决策的技术,这些全部整合一起是机器人,也可以算是无人车。”

  PerceptIn此次发布的自动驾驶软硬件一体化方案正是为仓储、运货、巡逻这样的受限环境低速功能性无人车量身打造的。其硬件系统融合了精确硬件同步的多种传感器,和一个低成本、低功耗的嵌入式高效计算系统,其中包括:四个能提供全景和立体视觉效果的高清宽视角全局快门摄像头、用于定位的6轴IMU和GNSS模块、英伟达Jetson模块以及用于通讯和控制的CAN与串口接口。而软件系统是一套包括了运行时(Run-Time)、SDK和算法的全栈式解决方案,其中包括:在嵌入式SoC平台上搭建的SDK、一系列计算机视觉和深度学习功能,包括基于传感器融合的厘米级精度定位、高清地图、语义场景理解等等。

  或许对功能性无人车领域来说,PerceptIn的产品还有一个重要的意义。他们基于摄像头和传感器的计算机视觉解决方案可以省下了昂贵的激光雷达成本,从而将无人车的成本降低到1万美元以下,而这是激光雷达无人车根本无法想象的,甚至比激光雷达本身的成本还低。在刘少山看来,这样的经济实用型无人车会广泛运用在仓储中心、企业园区、大学校园、机场、医疗机构等室内外受限环境。

  家用机器人也是家用全自动小型功能车

  在PerceptIn此次推出无人车智能视觉解决方案之前,他们的机器人视觉解决方案已经广泛用于在诸多家用和商用服务机器人中,包括智能玩具和扫地机器人等低端机器人,家用服务机器人和商用巡逻监控机器人等中端机器人。“从某种意义上说,家用机器人也可以被视为一种功能型的低端无人车。”刘少山笑着说。

  值得一提的是,目前已经有数家国内外家用机器人厂商选择了PerceptIn的智能视觉技术。双方已经进行了相当长时间的合作研发,具体产品将在明年年初上市。“和现在国内流行的基于激光雷达的家用机器人相比,我们的产品在功能毫不逊色,更具有自己的特色卖点。”或许是因为产品尚未上市,张哲并没有就此过多介绍。

  这是一个非常实际的市场,去年全球家用机器人的出货量已经突破了1000万部。家用机器人也会是PerceptIn近期最大的营收来源。在诸多无人车创业公司大规模烧钱的当下,PerceptIn这种一边接地气实际挣钱,一边着眼研发未来技术的公司倒是确实不多。

  不过,在机器人感知技术的领域,PerceptIn的影响力远远不止家用机器人这样的产品。今年二月,他们正式发布了专为机器人领域的研发人员打造的第一代视觉惯性模组Old Ironsides,并在今年六月的IEEE机器人与自动化会议上得到了一致好评,很快就销售一空,其中包括了诸多行业巨头。

  目前采用他们视觉惯性模组研发的科研高校包括了美国卡内基梅隆大学、加州大学尔湾分校、伊利诺伊大学香槟分校、清华大学、北京大学,香港科技大学、新加坡国立大学、瑞士苏黎世大学等全球知名高等学府。

  据张哲介绍,第二代视觉惯性计算模组Ironsides也将在本月底上市,这款具有显著升级功能的新模组将更加便利开发者进行机器人的落地研发。“我们还是一家机器人公司,我们认为无人车也是机器人。我一直相信盖茨在2007年的那个预言,未来每个家庭都会有一个机器人,这是一个巨大的市场。”他如此表示。

   三星战略投资布局未来汽车

  虽然在机器人感知SLAM领域具有明显优势,产品落地也多点推进,但PerceptIn在融资方面却相当稳妥。迄今他们仅仅完成了1000多万美元、由经纬中国和华登国际主导的A轮融资,而在今年8月,PerceptIn更得到了一家全球消费电子巨头的数百万美元战略投资。

  最新曝光的消息是,这家看中PerceptIn机器人和无人车技术前景的消费巨头就是三星。PerceptIn和三星创投则拒绝对此置评。不过,PerceptIn的智能视觉解决方案确实非常符合三星过去一年在汽车乃至无人车领域的大举布局。

  在上月拿到加州的无人车路测许可之后,上周三星又宣布组建一只3亿美元的基金Samsung Automotive Innovation Fund,投资汽车相关的创业公司,而投资重点就是智能感应器、机器视觉、人工智慧和安全方案等领域。如果再想到去年年底,三星80亿美元豪购汽车零部件巨头哈曼国际,他们对涉足未来汽车的野心不言而喻。

  此外,SLAM技术的应用远不止机器人和无人车,其中也包括了目前大热的手机AR游戏。在苹果此次iPhone发布会展示AR游戏前几个月,就已经有一家全球排名前三的智能手机巨头主动接洽PerceptIn。双方正在紧锣密鼓地合作研发。

  谈到苹果新iPhone可能给手机AR领域带来的影响,张哲认为,AR领域经过数年的积累已经到了爆发的时间。“实际上,各大科技公司已经为此筹备了三到八年时间,包括谷歌之前的Tango技术演变到今年发布的ARCore项目。但苹果iPhone的进入将真正带动整个行业的增长,不仅会推动AR技术的全面普及,还会带动相关技术交集的机器人领域的核心传感器和零部件成本降低。最多一年半,这个效果就会非常明显。”




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